cometa Halley foto

Cometas

Historia del cometa

A partir de 1995, 878 cometas han sido catalogados y sus órbitas al menos aproximadamente calculadas. 

De estos 184 son  cometas periódicos (períodos orbitales menores de 200 años); algunos de los restantes son, sin duda, periódicos también, pero sus órbitas no se han determinado con suficiente precisión para asegurarlo.

Los cometas a veces se llaman  bolas de nieve sucias  o “bolas de barro heladas”. Son una mezcla de hielos (tanto agua como gases congelados) y polvo que por alguna razón no se incorporaron a los planetas cuando se formó el sistema solar. Esto los hace muy interesantes como muestras de la historia temprana del sistema solar.

Partes de un cometa

Cuando están cerca del Sol y activos, los cometas tienen varias partes distintas:

  • núcleo : relativamente sólido y estable, principalmente hielo y gas con una pequeña cantidad de polvo y otros sólidos;
  • coma : nube densa de agua, dióxido de carbono y otros gases neutros sublimados del núcleo;
  • nube de hidrógeno : enorme (millones de km de diámetro) pero muy escasa envoltura de hidrógeno neutro;
  • cola de polvo : hasta 10 millones de km de longitud compuesta de partículas de polvo del tamaño del humo expulsadas del núcleo por gases que escapan; Esta es la parte más prominente de un cometa a simple vista;
  • cola de iones : hasta varios cientos de millones de kilómetros de longitud compuesta de plasma y mezclada con rayos y serpentinas causadas por interacciones con el viento solar.

Como se originan los cometas

Los cometas son invisibles excepto cuando están cerca del Sol. La mayoría de los cometas tienen órbitas muy excéntricas que los llevan mucho más allá de la órbita de Plutón; estos se ven una vez y luego desaparecen durante milenios. Solo los cometas de períodos cortos e intermedios (como el cometa Halley) permanecen dentro de la órbita de Plutón durante una fracción significativa de sus órbitas.

como se originan los cometas

Después de aproximadamente 500 pasos cerca del Sol, la mayor parte del hielo y el gas de un cometa se pierden dejando un objeto rocoso muy parecido a un asteroide en apariencia. (Quizás la mitad de los asteroides cercanos a la Tierra pueden ser cometas “muertos”). Un cometa cuya órbita lo lleva cerca del Sol también puede impactar en uno de los planetas o el Sol o ser expulsado del sistema solar por un encuentro cercano (especialmente con Júpiter).

Con mucho, el cometa más famoso es el cometa Halley, pero SL 9 fue un “gran éxito” durante una semana en el verano de 1994.

La lluvia de meteoros a veces ocurre cuando la Tierra pasa a través de la órbita de un cometa. Algunos ocurren con gran regularidad: la  lluvia de  meteoros Perseidas ocurre cada año entre el 9 y el 13 de agosto cuando la Tierra pasa a través de la órbita del cometa  Swift-Tuttle . El cometa Halley es la fuente de la   lluvia de Oriónidas en octubre.

Muchos cometas son descubiertos por astrónomos aficionados. Como los cometas son más brillantes cuando están cerca del Sol, generalmente son visibles solo al amanecer o al atardecer. Los gráficos que muestran las posiciones en el cielo de algunos cometas se pueden crear con un programa de planetario.

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